De que estan hechas las latas de aluminio

Las latas de refresco se fabrican con aluminio y trazas de otros metales, como magnesio, hierro y manganeso. Antes de crear las latas, hay que extraer los metales. El aluminio se fabrica a partir de la bauxita, un mineral que se encuentra sobre todo en Jamaica y Guinea.

Estos materiales se refinan en un óxido de aluminio llamado alúmina. A continuación, se envía a Estados Unidos para ser procesado. Para empezar, los fabricantes de latas no recomiendan utilizar sus productos para nada más que para almacenar alimentos sin abrir hasta que estén listos para comer.

«Las latas son envases fiables, reciclables y duraderos que mantienen frescas las bebidas y los alimentos y permiten transportarlos con seguridad durante miles de kilómetros, incluso hasta regiones remotas, pero no se hicieron para ser utilizados como recipientes para cocinar», dice Scott McCarty, de Ball Corporation, con sede en Colorado, uno de los principales fabricantes de envases para alimentos y bebidas de Estados Unidos. Los defensores de la cocción en lata aducen el hecho de que muchos productos enlatados ya se calientan en sus latas para matar las bacterias durante el proceso de enlatado, así que ¿qué daño podría hacer un poco más de calentamiento? McCarty admite que algunas latas se calientan durante el proceso de envasado.

«Pero no se trata de todas las latas ni de todos los alimentos, y es un proceso cuidadosamente controlado y supervisado que se realiza en un entorno hecho para ello». En cuanto a qué metales pueden estar filtrándose en su comida enlatada, depende. En Estados Unidos, la mayoría de las latas de alimentos son de acero, mientras que las de bebidas suelen ser de aluminio.

El cromo y el níquel pueden salir del acero, pero las cantidades serían minúsculas o nulas. Un poco más preocupante es el hecho de que el aluminio -que en grandes cantidades se ha relacionado con trastornos del sistema nervioso y otros problemas de salud- podría, en teoría, filtrarse de las latas a su contenido de alimentos o bebidas. Para evitar esa filtración -que es mala para el alimento y el consumidor, pero también para la lata, ya que puede causar corrosión-, el interior de la mayoría de las latas que se venden hoy en día está recubierto de epoxi de calidad alimentaria.

Pero se ha demostrado que estos revestimientos contienen Bisfenol-A BPA y otras sustancias químicas potencialmente dañinas. El BPA es un endurecedor sintético del plástico que se ha relacionado con problemas reproductivos en el ser humano y con un mayor riesgo de cáncer y diabetes. Un análisis realizado en 2009 por la organización sin ánimo de lucro Consumers Union sobre los alimentos enlatados más comunes encontró niveles medibles de BPA en una amplia gama de productos, incluso en algunos que llevaban la etiqueta de «libre de BPA».

La Administración de Alimentos y Medicamentos de EE.UU. (FDA) está estudiando la posibilidad de permitir que el BPA entre en contacto con los alimentos. Mientras tanto, algunas empresas con visión de futuro no están esperando la decisión de la FDA. Eden Foods, que se enorgullece de la salubridad de sus productos, trabajó con su fabricante de envases, Ball Corporation, en 1999 para cambiar los revestimientos tradicionales a base de epoxi por un revestimiento de esmalte horneado sin BPA derivado de aceites y resinas vegetales. Esta tecnología no es nueva; de hecho, Eden dio con ella al preguntar a Ball qué utilizaba antes de que los revestimientos de epoxi se convirtieran en estándar unas tres décadas antes.

Aunque las latas hechas a medida cuestan un 14% más de lo que costarían las latas estándar de la industria, Eden sostiene que merece la pena el gasto extra, que asciende a unos 300.000 dólares más al año. «Era lo correcto», dice Michael Potter, presidente de Eden. «No quería BPA en los alimentos que servía a mis hijos, mis nietos o mis clientes».

El 95% de las latas de cerveza y refrescos de Estados Unidos están hechas de aluminio. Los fabricantes de latas estadounidenses producen unos 100.000 millones de latas de aluminio para bebidas al año, lo que equivale a una lata por estadounidense al día. Aunque casi todas las latas de alimentos son de acero, las propiedades únicas del aluminio lo hacen ideal para contener bebidas carbonatadas.

La típica lata de aluminio pesa menos de media onza, pero sus finas paredes soportan más de 90 libras de presión por pulgada cuadrada ejercida por el dióxido de carbono de la cerveza y los refrescos. El acabado brillante del aluminio también lo convierte en un atractivo fondo para la impresión decorativa, importante para un producto que debe captar la atención de los consumidores en un mercado competitivo. El aluminio se identificó por primera vez como elemento en 1782, y el metal gozaba de gran prestigio en Francia, donde en la década de 1850 estaba más de moda que incluso el oro y la plata para las joyas y los utensilios de cocina.

Napoleón III estaba fascinado con los posibles usos militares de este metal ligero, y financió los primeros experimentos de extracción de aluminio. Aunque el metal se encuentra en abundancia en la naturaleza, durante muchos años no se consiguió un proceso de extracción eficaz. El aluminio siguió siendo muy caro y, por tanto, de escasa utilidad comercial a lo largo del siglo XIX.

Los avances tecnológicos de finales del siglo XIX permitieron por fin fundir el aluminio a bajo coste y el precio del metal bajó drásticamente. Esto allanó el camino para el desarrollo de los usos industriales del metal.